Glossario: Firmware

Il firmware

Il firmware

Il firmware è un programma, ovvero una sequenza di istruzioni, integrato direttamente in un componente elettronico nel senso più vasto del termine (integrati, schede elettroniche, periferiche). Il suo scopo è quello di avviare il componente stesso e consentirgli di interagire con altri componenti hardware tramite l’implementazione di protocolli di comunicazione o interfacce di programmazione.
Il termine deriva dall’unione di “firm” (stabile) e “ware” (componente), indica che il programma non è immediatamente modificabile dall’utente finale, ovvero risiede stabilmente nell’hardware integrato in esso, e che si tratta del punto di incontro fra componenti logiche e fisiche, ossia fra software e hardware.

Cos’è esattamente il firmware?

Quando si parla di firmware per una scheda elettronica (come una scheda di espansione per computer) questo generalmente trova posto all’interno di una memoria ROM o flash, quando invece il firmware è integrato all’interno di un processore (come ad esempio il Pentium 4) in italiano viene detto anche microcodice.
Il firmware forse più conosciuto in ambito informatico (anche ai non addetti ai lavori) è quello della scheda madre, chiamato comunemente BIOS, e responsabile del corretto avvio del computer, ma quasi sempre sono dotati di proprio firmware anche i singoli componenti di un computer, come dischi fissi, lettori o masterizzatori di CD e DVD, schede di espansione in genere.
Sono spesso firmware i software di funzionamento dei sistemi embedded, cioè tutti quei sistemi elettronici di elaborazione a microprocessore progettati appositamente per una determinata applicazione (special purpose) ovvero non riprogrammabili dall’utente per altri scopi, spesso con una piattaforma hardware ad hoc, integrati nel sistema che controllano ed in grado di gestirne tutte o parte delle funzionalità richieste. Un esempio possono essere le centraline elettroniche delle auto che controllano l’ABS e il motore.

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